תחנת החלל הבינלאומית

תחנת החלל הבינלאומית היא העצם המלאכותי, מעשי ידי אדם, הגדול ביותר הנמצא בשמים. היא גדולה כמגרש כדורגל בערך, ועלותה מיליארדים רבים של דולרים... לא לשווא היא נחשבת אחד המבנים היקרים ביותר שנבנו אי פעם!

התחנה היא תוצר של שיתוף פעולה בינלאומי בין סוכנויות החלל של ארצות הברית, רוסיה, יפן, קנדה וסוכנות החלל האירופית. כל אלה אחראיות יחד למימון, תפעול ותחזוק התחנה. זוהי תחנת מחקר, לוויין מאויש המקיף את כדור הארץ, ועד כה ביקרו בה אסטרונאוטים מ-15 מדינות שונות. משנת 2000 התחנה מאוישת באופן קבוע וצוותי האסטרונאוטים שוהים בה למשך כמה חודשים לפני שהם מתחלפים. עד היום התחלפו בה עשרות צוותים. הם עורכים בה ניסויים מדעיים שונים, למשל בביולוגיה, כימיה, רפואה, פיזיולוגיה ועוד, וכן תצפיות מטאורולוגיות.

מעבר לפיתוח הידע המדעי בתחום החלל, טיסות החלל ושהות האדם בחלל, לתחנת החלל הבינלאומית יש גם מטרה חברתית וחינוכית: שיתוף פעולה בינלאומי וקידום המדע בחינוך. צוות התחנה מוציא לפועל ניסויים מדעיים שתכננו סטודנטים ממדינות שונות. בינואר 2014 עגנה בתחנה החללית "סיגנוס" שהובילה ציוד ואספקה. בין היתר הביאה החללית אל התחנה ציוד לשני ניסויים עבור מחקרים שהגו ותכננו תלמידי תיכון מישראל. תחנת החלל מורכבת מיחידות שונות, ששוגרו לחלל בשלבים והורכבו זו לזו באופן ידני, על ידי אסטרונאוטים ביותר מ-150 משימות "הליכת חלל". היחידה הראשונה שוגרה בשנת 1998.

בתחנת החלל הבינלאומית משתמשים באנרגיה שמופקת ממשטחים סולאריים (קולטי שמש) המחוברים אליה. התחנה צפויה לפעול עד 2024, וייתכן שפעילותה תוארך עד 2028.