אורנוס בניגוד: לגלות את מה שתמיד היה שם

ד"ר יגאל פת-אל ועודד כרמלי
שתף: 
28
אוק'
2019
אורורה באורנוס. בתמונות הללו, שצילם טלסקופ החלל האבל, אפשר לראות גם את טבעות כוכב הלכת.אורורה באורנוס. בתמונות הללו, שצילם טלסקופ החלל האבל, אפשר לראות גם את טבעות כוכב הלכת. קרדיט: נאס"א
אורורה באורנוס. בתמונות הללו, שצילם טלסקופ החלל האבל, אפשר לראות גם את טבעות כוכב הלכת. קרדיט: נאס"א
 
ב-28 באוקטובר יגיע כוכב הלכת אורנוס לניגוד, כלומר יעמוד בדיוק מול השמש, ישקע עם זריחתה ויזרח עם שקיעתה.
 
זו התקופה הטובה ביותר לצפות באורנוס, כוכב הלכת השביעי במערכת השמש, משום שהוא ייראה בשמיים כל שעות הלילה. בעת הניגוד יהיה אורנוס גם במרחק הקרוב ביותר לכדור הארץ, אולם אין לכך משמעות גדולה, בשל המרחקים האדירים בינינו: 2.5 מיליארד קילומטרים, לעומת 3 מיליארד קילומטרים בנקודה הרחוקה ביותר שלו מאיתנו.
 
אם הראייה שלכם טובה במיוחד ואתם יודעים בדיוק לאן להביט, בתנאים אופטימליים תוכלו לראות את אורנוס גם ללא טלסקופ – ובכל זאת כוכב הלכת לא התגלה עד סוף המאה ה-18. מדוע לא הבחינו בו האסטרונומים הבבלים או היוונים בעת העתיקה? ובכן, הם הבחינו בו, אלא שהם פשוט לא הבינו מה הם רואים.
 
 

כוכב לכת נולד

 
כבר במאה ה-2 לפנה"ס כלל האסטרונום היווני היפרכוס את אורנוס בקטלוג שלו – אבל ככוכב שבת. התצפית של היפרכוס נכללה מאוחר יותר ב"אלמגסט" של תלמי, ומשם הופצה בימי הביניים למלומדים מוסלמים ונוצרים: אורנוס הוא כוכב ככל הכוכבים. חוקרים אלו חזרו על הטעות כשצפו באורנוס, וקטלגו אותו שוב כשמש רחוקה.
 
מדוע? כי גם בתנאי הצפייה הטובים ביותר, אורנוס הרחוק אינו אלא נר זעיר בעלטה. הוא אינו נראה כלל כמו כוכב לכת גדול ומאיר, דוגמת שכנו הקרוב והגדול יותר, שבתאי. נוסף על כך, מסלולו סביב השמש ארוך ואיטי, כמו תנועת כוכב על פני כיפת השמיים. כמה איטית תנועתו? אורנוס משלים הקפה אחת סביב השמש, כלומר משלים "שנה" אחת, מדי תקופה השווה ל-84 שנים בכדור הארץ. במשך תקופה זו הוא שוהה שבע שנים בממוצע בכל קבוצת כוכבים (או "מזל") ברקיע.
 
 
העתק של הטלסקופ של הרשל, המוצב במוזיאון הרשל בבאת', אנגליה. בטלסקופ זה גילה הרשל את כוכב הלכת השביעי
 
כך קרה שכוכב לכת שהיה גלוי לעינינו כל העת ונחשב לכוכב, זוהה לראשונה רק בימי המהפכה המדעית. אורנוס הוא כוכב הלכת הראשון שהתגלה באמצעות טכנולוגיה, כלומר באמצעות הטלסקופ. כל כוכבי הלכת שהתגלו קודם לכן, התגלו בעין בלתי מזוינת. את אוראנוס גילה מחדש האסטרונום הבריטי ויליאם הרשל ב-13 במרץ, 1781. ואף הוא, הרשל, לא חשב שמדובר בכוכב לכת.
 
 

סיפורי הרשל

 
סיפור שהיה כך היה: בחצר ביתו שבבאת', אנגליה, השתמש הרשל בטלסקופ החדש שבנה כדי לחפש כוכבים בינאריים – כוכבים שנראים לנו ככוכב יחיד בעין בלתי מזוינת, אך באמצעות הטלסקופ אנו רואים שהם מערכות של שני כוכבים או יותר. מבעד לטלסקופ אורנוס בוודאי נראה להרשל כדיסקה קטנטנה בצבע תכול־ירקרק.
 
בתחילה חשב הרשל שמדובר בערפילית רחוקה, אלא שתצפית נוספת הוכיחה שהדיסקה הקטנטנה זזה. הוא דיווח לחברה המלכותית שמדובר, ככל הנראה, בכוכב שביט. הבעיה: לכוכב השביט החדש לא היו הילה או "זנב".
 
 
מגלה העולמות סר ויליאם הרשל.
 
הרשל עצמו הכיר בבעיה, אך התעקש שזהו כוכב שביט. לעומתו, אסטרונומים אחרים, כמו האסטרונום הפיני אנדרס יוהאן לקסל והאסטרונום הגרמני יוהאן אלרט בודה, כבר הבינו שהרשל זיהה כוכב לכת חדש – הראשון שהתגלה בעידן המודרני – שכן חישוב מתמטי של מסלולו הראה מסלול מעגלי כמעט מושלם, כמו של כוכב לכת, ולא מסלול אליפטי כשל כוכב שביט.
 
 

כוכב ג'ורג'

 
לבסוף, בשנת 1783, השתכנע גם הרשל עצמו, וניאות להיחשב מגלה כוכב הלכת השביעי. המלך ג'ורג' השלישי העניק להרשל מלגה שנתית בסך 200 לירות סטרלינג, בתנאי שיעתיק את מקום מגוריו לארמון וינדזור ויאפשר למשפחה המלכותית להביט באורנוס בטלסקופים שלו. האסטרונום המלכותי אף הציע להרשל לקרוא לכוכב על שמו. הרשל סירב, והחליט לקרוא לאורנוס "כוכב ג'ורג'", על שם פטרונו החדש.
 
השם החדש, מן הסתם, לא היה פופולרי מחוץ לגבולות הממלכה, ושמות שונים ומשונים הוצעו. בודה הוא שהציע את השם אורנוס, אל השמיים במיתולוגיה היוונית, אביו של קרונוס, הלוא הוא סטורן (שבתאי), וסבו של זאוס, הרי הוא יופיטר (צדק) – ואילו המוסדות הבריטיים, כיאה למסורת העקשנות של גילוי אורנוס – המשיכו לקרוא לכוכב הלכת "כוכב ג'ורג'" עד 1850.