כדור הארץ

כדור הארץ הוא ספינת החלל שלנו, הלוקחת אותנו מדי שנה לסיבוב סביב השמש. הוא המיוחד שבין כוכבי הלכת המוכרים לנו ויש שיאמרו שגם היפה בהם - גולה כחולה ובוהקת כשמביטים בו ממעמקי החלל, ומבט מקרוב יותר מתגלים אינספור צבעים ומרקמים. אבל מה שבאמת מייחד אותו מכל כוכבי הלכת, מעבר לכל יופי שניתן לדמיין, הוא עצם העובדה שזהו כוכב הלכת היחיד, למיטב ידיעתנו עד כה, שמאפשר את התפתחותם של חיים מורכבים.
 
הסיבה לכך היא צירוף של לא מעט תנאים מאוד מיוחדים שמתקיימים יחד, כגון: המקום שבו כדור הארץ מצוי במערכת השמש ותנאי היווצרותו, מקורות המים על פניו, האטמוספרה שאופפת אותו, הליבה והשדה המגנטי שלו, ואפילו עצם העובדה שסביבו סובב ירח אחד גדול יחסית.  
 
 

איך נוצר כדור הארץ?

 
היווצרותו והשתנותו של כוכב הלכת שלנו, היא אירוע שנמשך עד עצם ימינו. קשה לדמיין עד כמה פרק האנושות בספר דברי הימים של כדור הארץ הוא פרק קצר וזניח יחסית. בואו נמחיש את זה רגע. הושיטו לפנים את זרוע ידכם ודמיינו שאורכה המלא מסמל ציר זמן שמשכו 4.5 מיליארד שנים, החל ממפרק הכתף שלכם (נקודת ההתחלה של היווצרות כדור הארץ ומערכת השמש) ועד קצות האצבעות (זמן ההווה). כמה תופס, לדעתכם, הזמן שבו מתקיימת האנושות, מאז אבות אבותינו, ההומו-סאפיינס הקדמונים, ועד היום? האם זה אורך כף היד מתוך כל הזרוע? רק האצבעות? ובכן, אם תיקחו פצירה ותשייפו בבת אחת את קצה הציפורן, האבק שיתפזר באוויר יסמל את כל ההיסטוריה האנושית על פני ציר הזמן של כדור הארץ. 
 
בריאת האדם, ציור מאת מיכאלאנג'לו
 
ראשיתו של כדור הארץ בהיווצרות מערכת השמש כולה, אי אז לפני כ-4.5 מיליארד שנים. בתחילה, כל החומר שממנו נוצרה מערכת השמש היה ענן חלקיקי אבק מפוזרים וגזים קפואים, במבנה חסר צורה. לכאורה, יכול היה אותו גוש להמשיך בשלו לעד, אבל משהו (אולי איזה אירוע אלים לא רחוק, כמו התפוצצות כוכב) גרם לו להתחיל לנוע. אט אט, החל הענן להידחס ולהסתחרר כמערבולת. חלקיקים שנצמדו זה לזה ויצרו גושים משכו אליהם חלקיקים נוספים וכך הם גדלו עוד ועוד. במרכז, היכן שהיה הכי חם והכי צפוף, הלך והתגבש הגוף הכי גדול עד שנוצרה השמש. קרוב לשמש - היה כל כך חם, שרוב הקרח פשוט התנדף ומה שנותר זה בעיקר אבק ורק מעט קרח - שם נוצרו כוכבי הלכת הקרובים לשמש - כוכב חמה, נוגה, כדור הארץ שלנו ומאדים
 
בתחילה, היו כוכבי הלכת הללו כה חמים בשל התנגשויות עד שהם דמו יותר לכדורי סלע מותך מאשר לכוכבי הלכת שאנו מכירים כיום. אך לאט לאט, הם התקררו לכדי סלעים מוצקים. לכן הם קרויים כוכבי הלכת הסלעיים או "הארציים". רחוק יותר מהשמש שבמרכז, נוצרו כוכבי הלכת הגזיים הענקיים. הגדול בהם, צדק, יכול להכיל יותר מאלף כדורי הארץ! לעומת כוכבי הלכת הגזיים, כדור הארץ שלנו הוא ממש ננס.
 
 
כדור הארץ הקדום היה מקום אלים וסוער מאוד אך כך הבשילו התנאים להתפתחות החיים על פניו | איור: NASA
 

ההפגזה הגדולה

 
כדור הארץ שלנו, בתחילת דרכו, היה נתון להפגזה כבדה מאוד מהחלל. אינספור גופים קטנים עם קרח, כמו שביטים ואסטרואידים, פגעו בו וצילקו את פניו שהתקררו אט אט. אולם, אנו חבים את קיומינו לאותה הפגזה - גופים אלה הביאו לכדור הארץ את המים שכה חיוניים להתפתחות ולקיום החיים על פניו. במשך מאות מיליוני השנים לאחר מכן, כדור הארץ התקרר והתקשה ונוצרו מקווי המים הגדולים - אוקיינוסים וימים - על פני היבשות המוצקות. 
 
אותם פולשים זרים הביאו גם כל מיני סוגים של גזים, ויחד עם הגזים שנפלטו מבטן האדמה באלפי התפרצויות אימתניות של הרי געש, החלה להיווצר בהדרגה האטמוספרה. גם היא, כמובן השתנתה עם הזמן אך כבר בשלב זה, כדור הארץ החל לקבל את הצורה המוכרת לנו כיום.
 
כדור הארץ ממשיך להשתנות. היבשות עדיין נעות לאט לאט וגם האקלים של כדור הארץ משתנה (רק לפני 10,000 שנה הסתיימה תקופת הקרח האחרונה). כל זה מזכיר לנו, שבעוד אנו בני חלוף, כדור הארץ הדינמי ימשיך להשתנות, כנראה גם זמן רב לאחר שלא נהיה כאן.
 
 

המחזוריות בטבע: המפתח לחיים בכדור הארץ

 
המחזוריות בטבע היא אחד המאפיינים הבולטים של כדור הארץ שלנו. מחזור היום והלילה, למשל, האחראי למחזור השינה שלנו; והאטמוספרה ומזג האוויר, המאפשרים את מחזור המים. אבל מחזורים אלה אינם מתרחשים באופן בלתי תלוי, אלא קשורים לכל מיני תנאים קוסמיים. 
 
כל מערכת הזמנים שלנו, למשל, מבוססת על תנועת כדור הארץ בחלל. מחזור היממה, היום והלילה, הוא תוצאה של סיבוב כדור הארץ סביב עצמו: כל 24 שעות מושלם סיבוב אחד ואז מתחילה יממה חדשה. מדי שנה אנחנו חווים ארבע עונות מובחנות של מזג אוויר, אך מחזור העונות אינו נובע רק מהעובדה שכדור הארץ משלים הקפה סביב השמש ב-365 ימים בקירוב, אלא שגם ציר סיבובו סביב עצמו נשאר קבוע ויציב. והציר נשאר קבוע ויציב בזכות מחזור קוסמי נוסף: הירח המשלים הקפה סביב כדור הארץ מדי חודש. כוח הכבידה של הירח אחראי כמובן גם למחזורי הגאות והשפל חזקים שאנו חווים. 
 
כל הנסיבות המיוחדות האלה הופכות את כדור הארץ שלנו לבית גידול רב-גוני של חיים בים, באוויר וביבשה.